Pol Espargaro vindt het jammer dat zijn teamgenoot Bradley Smith na dit seizoen noodgedwongen moet vertrekken bij KTM. De Spanjaard beschrijft zijn relatie met Smith “als een huwelijk.”

KTM maakte recent bekend dat Smith vervangen wordt door Tech 3-rijder Johann Zarco. De Fransman tekende net als Espargaro een tweejarig contract bij het Oostenrijkse merk. Daarmee komt er voor Espargaro en Smith een eind aan een vijfjarige samenwerking als teamgenoten. Voordat de twee samen aan de slag gingen bij KTM in 2017, reden ze al drie jaar samen bij Tech 3. In 2015 schreven ze samen de legendarische 8 uur van Suzuka bij op hun palmares.

Gevraagd naar zijn gevoelens rond de komst van Zarco, sprak Espargaro over gemengde gevoelens. De Spanjaard denkt dat Zarco het team vooruit kan helpen, maar hij gaf ook toe Smith te gaan missen. “Er zijn twee kanten aan het verhaal”, zei Espargaro. “De eerste is dat ik heel erg blij ben met de komst van Johann. Hij is een goede jongen, heel erg snel en heeft een hoge waardering in de paddock momenteel. Aan de andere kant vind ik het jammer dat Brad na vijf jaar vertrekt. Het is als een huwelijk. Ik heb Bradley in die vijf jaar meer gezien dan mijn familie. Soms is het slecht om een slechte relatie te hebben met een teamgenoot, maar in ons geval zijn we meer dan teamgenoten, we hebben een goede band met elkaar. Bradley is een aardige jongen en het is jammer dat hij vertrekt. Maar zo werkt deze sport nou eenmaal, het is hard.”

Zarco gaat voor directe impact zorgen

Espargaro verklaarde dat Zarco volgend seizoen gauw snelheid gaat opbouwen met de RC16. Zelfs al zou zijn nieuwe teamgenoot sneller zijn, claimt de 27-jarige Spanjaard zijn aandeel in de ontwikkeling van de KTM in samenwerking met Smith en testrijder Mika Kallio. “Het is zeker dat KTM heel anders is dan Yamaha, maar Johann is een hele snelle rijder en ik weet zeker dat hij vanaf het begin snel gaat zijn”, vervolgde Espargaro. “Zelfs al is hij direct snel, pakt hij podiums en wint hij races, het gaat voor mij voelen als mijn succes. Ik heb tenslotte de motor ontwikkeld.”

Hij voegde toe: “Ik weet niet wat Zarco gaat doen en hoe hij zich gaat aanpassen, maar ik zal herhalen dat hij een hele goede rijder is en dat ik zeker weet dat hij succes gaat hebben. Het gaat hem niet veel tijd kosten om snel te worden. De motor is nu misschien lastig om te rijden, maar ik weet zeker dat we aan het eind van dit seizoen een motor hebben die veel beter is.”

Met medewerking van Jamie Klein en Lena Buffa